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本文作者 理查德•马奥尼(RichardMahoney) 是 斯坦福国际研究所(SRI International) 机器人技术总监(Director of Robotics)兼 Silicon ValleyRobotics 主席。(Silicon Valley Robotics 是一家聚集了硅谷和旧金山湾区机器人相关公司及人士的组织。)
“什么时候我才能弄个机器人帮忙洗衣服呢?”
这是我最常被我的家人朋友问到的一个问题。他们并非 IT 行业从业者,想象力往往不受科技的实际发展情况束缚,不会考虑推动机器人发展的软硬件实际发展水平。(顺便说一句,要不了多久机器人就能帮我们刷碟子洗碗了。)
大多数人一直在等待这个变革的重要时刻来临。近来,我做出了一个略有些冒险的承诺:这个时刻就快来临了。
2016 年到了,机器人技术已经做好了准备,正逐渐从工业用和军用走向更加广泛的市场应用领域,市面上出现了商用无人机、远程临场机器人、运输机器人等各种机器人——当然啦,还有移动吸尘器。
但是,机器人是否已经做好了进入我们日常生活的准备?
吉尔•普拉特(Gill Pratt)是一位人工智能专家,他在美国国防高级研究计划局(Defense Advanced Research Projects Agency,即 DARPA)担任程序经理,负责监管美国国防高级研究计划局机械人挑战赛(DARPA Robotics Challenge)。今年早些时候,他指出,机器人技术可能很快就会进入“寒武纪大爆发”时期。
“寒武纪大爆发”指的是大约五亿年前的一段时期,当时世上动物的数量和种类急剧增多,使得这一时期成为了生物进化历程中至关重要的一大节点。普拉特提出,科学技术的发展正在引发一场与之类似的机器人多样化及应用高潮。
科学技术的发展突破以及探索发现是机器人在大众市场取得成功的一大必要先导,而除此之外,还有一系列潜在的市场力量和趋势有时也有些出人意料地创造了某些条件,推动了机器人技术的广泛应用。
事实上,如今有四大关键的市场力量正在为那些专属家庭洗衣机器人的出现开辟道路,而且这不过只是一个开始而已。
商用机器人硬件即将出现

近些年来,机器人硬件的造价成本一直在降低。但是最近,由于高质量低成本的传感器、电子产品以及消费电子产品通讯系统的出现,大部分机器人制造所需的材料如今已经可以在市场上以商品定价买到了。移动机器人硬件已经商品化了。
远程临场机器人、真空清洁机器人、无人机/UAV、水下运输工具,以及汽车的进阶版人类运输移动机器人……我们可以在各色机器人身上看到这点。
而这一现状所引发的一大可以预见的后果就是,基于移动机器人技术创建的新兴公司数量将会迅速增加。如今许多无人机公司都瞄准了农业领域——这一领域中有许多新兴公司采取了基于建设和采矿的商业模型。而运输机器人甚至还没有出现在这一领域。
就像 1980 年代的电脑产业一样,由于可以获得的低价硬件的出现,一大批企业家只需在硬件上投入有限的资金和风险,便可以探索各种应用机器人技术的新方式了。
硬件的商品化范围如今已经触及了机械手臂。过去十年来,机械手臂的造价成本出现了大幅下降,在某些应用领域其造价成本甚至降低了 50%乃至更多。今年早些时候,两款工业用机械手臂问世,并参加了造价最低机械手臂比赛。这两款机械手臂分别为 Universal Robotics 公司的 UR3 机械手臂(23,000 美元)和 Rethink Robotics 公司的 Sawyer 机械手臂(29,000 美元)。

Rethink Robotics公司的机器人Sawyer

如果机器人要进一步进入生产制造业,那么其造价成本就还需要进一步大幅降低——工业用高质量机械手臂的理想定价为 5,000 美元及以下。对生产制造商而言,5,000 美元是他们所能接受的最高价格,如果机械手臂的价格能降到这个水平,那么我们就会看到对机械手臂的全新应用大量广泛地涌现出来。
机器人不会取代劳动者,它们只会填补劳动力缺口

科学技术正在做着过去通常由人处理的种种事务。尽管现在看来似乎大多数人都想要个家庭洗衣机器人,但是这一现状仍然引发了人们的担忧,比如说人们常常会提到,他们担心工厂劳工会被机器人所取代。然而事实上,如今许多生产制造商正面临着大量劳工流失的问题,与此同时,人们还向他们施加了越来越大的压力,要求他们改善危险的工作环境。由于世界人口的老龄化,以及文化观念的转变,生产制造商还面临着想要在工厂工作的人数量逐渐减少这一问题。
农业领域也存在着相同的状况。随着生活质量的提升,累人的农作物收割工作吸引力下降,全球各地的农场都挣扎于劳工流失率高且劳动储备不断减少的问题。几乎每一种服务性行业——包括快餐业、酒店业,以及养老服务业——现在都开始寻找机会,想要利用机器人解决劳动力问题,为顾客创造更多的价值。
生产制造业从根本上来说是一种服务型行业(人为人制造东西)。而我们有时会忽视这一事实。从这个角度来说,生产制造业正在引领下一场机器人发展潮流。然而,第一波生产制造业机器人却被关在了笼子里,如今生产制造业及物流业的需求推动了机器人解决方案的发展,机器人解决方案正在逐渐形成一种技术基础,支持机器人技术应用于更加广泛的服务性行业。
我不是一名经济学家,但是我认为劳动力缺失以及世界人口老龄化问题的出现,将会成为两大决定性趋势,这两大趋势最终将把机器人技术遗留在生产制造业领域以外的力量带回来。
机器人现在正被要求模仿人类的灵巧机敏
最早的机器人应用始于工业领域。而在工业领域,快速、准时和重复操作是非常重要的三大因素。机器人需要模仿人类灵巧机敏的操作能力(甚至其灵巧机敏的程度需要更胜一筹),而生产制造业和医疗机构以外的领域却缺乏这一能力。现在有不少移动机器人解决方案和新兴远程临场平台(几千美元就能用一次),但是它们全都缺乏操作能力。
如今,除了降低机械手臂的造价成本以外,生产制造业还在机器人硬件和软件上投入了资金,增强机器人的能力,让他们得以完成需要灵敏性的工作——尤其是那些只有人类能做的工作。
一个众所周知的最好例子就是亚马逊的 Amazon Challenge 活动。Amazon Challenge 活动悬赏了大笔资金,希望能找到团队解决机器人单件物品分拣问题,让机器人得以从一个随机放置了许多物品的容器中取出某个特定物品。
第一阶段的 Amazon Challenge 活动取得了一定的成功。人们期望接下来几个阶段的 Amazon Challenge 活动能够取得更大的进展。一旦机器人拥有了为大型仓储公司单独分拣打包顾客订购的商品的能力,那么让他们帮你捡起每一只盘子或玩具也就指日可待了。
和机器人技术相关的初创公司将会急剧增多

我们知道,从历史上来看,小型企业催生了市场上科学技术的结构性转变。如今,立足于机器人技术的新兴公司的实际数量目前还相对较少。而随着机器人平台(包括移动机器人平台和操作机器人平台)成本的持续下降,立足于机器人技术的初创公司数量将会迅速增多。
在这些初创公司中,将会出现能够带领公司进入更广泛的机器人技术应用领域的企业家。最终,机器人的成功将是各位有识之士的深刻见解的成果,某一项技术创新对此作出的贡献则要小得多。
那么,现在再让我们回到家用洗衣机器人的问题上来。虽然我可能会因为在机器人领域投入了太多而无法保持不偏不倚的态度,但是我在这篇文章中所强调的市场趋势却是真实的:现实世界的人们正在对现实世界的机器人硬件产生影响,这一切都发生在市场中,而非学术研究实验室中。
目前生产制造业所面临的重大劳动力缺失问题的解决方法,以及消费级别移动和操作机器人平台的出现,恰和各服务性行业对于解决更广泛的劳动力缺失问题的需求相吻合。最终这将会促使企业家做出反应,致使许多全新的机器人公司出现,带来不止一个面向消费者的洗衣机器人。或者,至少我希望是这样——我保证。 (翻译:钱功毅)

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